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什麼是H1N1?

新型H1N1流感屬於A型流感病毒。流感病毒可分為 A、B、C 三種形式,後兩種類型病毒只感染人類,且從未造成全球性的大流行;而A型病毒廣佈在人類及許多種動物身上,包括家禽、豬、馬、人以及其他哺乳動物等,百年來造成的大流行都屬於這類病毒,例如1918 年的 H1N1 流感病毒造成全球約4000 多萬人喪命,1957 年的 H2N2 流感病毒致使 100~400 萬人死亡,1968 年的 H3N2 流感病毒導致 100 萬人喪命。現在全世界每年因流感併發重症人數約 300~500 萬人,平均 25~50 萬人死於流感(包括A、B、C型),其中台灣流感死亡人數每年估計 3000~4000 人。

A型流感病毒的分類方式是由病毒表面的血球凝集素(hemagglutinin, HA,共16 種)以及神經胺酸?(neuraminidase, NA,共9 種)兩種蛋白決定,不同的HA 與NA 可以組成不同的病毒株,H1N1的H 即是指 HA,N 則指 NA。

HA、NA 分別與病毒的複製及感染能力有關。HA 會與某些宿主細胞的表面受體結合,讓病毒得以進入細胞內複製,而這些受感染的細胞多半屬於哺乳動物的呼吸道以及禽類腸道;當病毒在細胞內大量複製後,NA 會切斷病毒與宿主細胞的連結,讓新製造出來的病毒自由離開原細胞,去感染其他細胞。

人、豬、鳥等都是流感病毒的宿主,但同一類病毒通常只會感染一種物種,例如以禽類為宿主的流感病毒,其HA蛋白與人類呼吸道細胞表面常見的受體結合力並不佳,因此不太容易感染人類。過去,能感染人類的流感病毒只有三種H(H1、H2、H3)與兩種N(N1、N2),但是自1997 年後,H5、H7、H9 均有發生感染人的案例,像H5N1原本只感染禽類,不過由於A型流感病毒的複製過程具有基因快速重組及演化的特性,子代病毒可能因此增加了感染人類的能力。

A型流感病毒大小約100 奈米(1奈米=10-9公尺),其構造是一個脂質構成的球狀膜,膜上嵌著蛋白質(包括HA 與 NA),膜裡有八條獨立的遺傳物質RNA。病毒進入活細胞後,就會指揮細胞合成大量的病毒蛋白質並複製RNA,之後這些蛋白質與RNA組裝起來成為新的病毒。由於病毒RNA的複製過程中沒有修正錯誤的機制,因此相當容易突變。

此外,若宿主的同一細胞同時感染兩種流感病毒時,這兩種病毒的RNA就會在細胞裡混合交換,產生的子代病毒可能含有兩種病毒基因(見下圖)。新型H1N1流感病毒就是因此而包含了豬流感、人流感以及禽流感病毒的基因片斷,成為容易與人類細胞結合並散播的新型病毒。

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