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狂牛症是什麼?

牛隻一旦感染到後來真的變成「狂牛」,病程很長,至少要3年以上,有的長達8年,才會發病。特別的是,牛隻一旦發生狂牛病,體內不會激發任何抗普立昂的抗體反應,或其他可偵測到的物質,所以無法在牛隻尚未死亡時,就透過抽血的血液檢查,瞭解有否感染狂牛病。目前診斷的方法,只有將病牛屠宰,做腦病理組織切片,及做免疫化學組織染色法的檢查。

在1985年,英國有1頭乳牛死於神經症狀,包括頭顫抖、觸覺敏感、狂躁、動作不協調、後肢無力,然後倒地死亡。動物專家解剖這頭牛後,發現牠的腦組織出現許多空洞,類似海綿狀的病變,所以也稱為牛海綿狀腦病(Bovine Spongiform Encephalopathy,BSE),再加以牛隻會顯得狂躁,並且攻擊人,所以又稱為狂牛病(mad cow),全球已有24個國家出現狂牛病。

狂牛病怎麼來的?迄今雖未有確切答案,但一般認為,是牛吃了用患有搔癢症(scrapie)羊屍體製成的肉骨粉而感染。英國在1732年就發現羊搔癢症,發病的羊隻,會行動不穩、無法站立,皮膚搔癢難耐,羊隻會磨擦樹幹,英國飼養很多羊,每年約有5千至1萬隻的羊死於搔癢症,為了避免這些病羊的浪費,酪農就將羊屍體製成肉骨粉給牛吃,以補充牛的蛋白質。

在瞭解狂牛病的感染途徑後,各國開始嚴禁用動物來源的肉骨粉餵飼牛羊,美國和台灣都在1997年禁止,日本則在2001年才禁止,因禁令較慢,受害也較深。曾有科學家將狂牛病牛的腦,經由餵食,及血管和腹腔內接種方式,來感染食用動物,結果牛、羊不管用哪種方式都會發病;豬除了餵食不會發病外,用腦、血管和腹腔內接種都會發病;雞則用任何方式都不會發病。

科學家判斷,豬的腸管細胞,沒有狂牛病普立昂變性蛋白的接受器,所以餵食不會感染;而雞因為與哺乳動物的物種差異大,因此也不會感染。根據英國的研究,不管是動物或人類,越年幼者,其腸細胞越容易吸收普立昂。
 

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